Ray Johnson

Leben und Arbeit/biography

Ray Johnson, seen as founder/father of Mail Art, was born October 16, 1927 in Detroit, Michigan, USA. Already as a teenager he underwent classic artistic education at Cass Tech high school. From 1945–48 he studied at Black Mountain College in Asheville. John Cage has been an important teacher.

After his graduation he went to New York City, where he soon became popular in the art scene. He started doing hundreds of small works starting from dadaistic collages. He called his constructions, for which he often used parts of newspapers, “Moticos”. In search of an easy way to distribute his art he discovered the xerox machine and the postal service. He founded the New York Correspondance School of Art in 1962 and was part the New York Fluxus Group. Since 1967 he organized meetings and events and took part in various Mail Art projects and collective exhibitions. In 1970 the  Whitney Museum of American Art, New York offered him a solo exhibition. On that occasion, Ray Johnson invited his correspondents to send something to the museum.  106 artists participatet in the first exhibition about the New York Correspondence School of Art, Johnson himself refrained.

On January 13, 1995 he ended his life by jumping into water. His body was found in a little bay near Sag Harbor on Long Island. Up to now he is fairly unknown to a larger public, within the contemporary artistic scene he is a legendary outsider. The New York Feigen Galery represents him: http://www.rayjohnsonestate.com/
His first solo exhibition in Germany took place in Kassel in 2003. Lately Ray Johnsons work had been shown in the following exhibitions:

  • 2009 Ray Johnson: Please Add To & Return, Raven Row London, Museu d’Art Contemporani de Barcelona (MACBA), Centre Pompidou, Paris
  • 2010 A Book About Death, Amsterdam Art Society. From BMC to NYC: The Tutelary Years of Ray Johnson 1943–1967, Black Mountain College Museum and Arts Center, Asheville
  • 2011 Kurt Schwitters & Ray Johnson – Merz & Moticos, Max Ernst Museum, Brühl
  • 2011/12 Aurel Scheibler Gallery, Berlin
  • 2012 Ray Johnson: I like funny stories, Weserburg – Das Neue Museum, Bremen
  • 2019 JR, Adrian Piper und Ray Johnson – Museum Frieder Burda/Salon Berlin

Ray Johnson, der als Begründer der Mail Art gilt, wurde am 16. Oktober 1927 in Detroit/Michigan geboren. Bereits als Teenager erwarb er eine klassische Kunstausbildung an der Cass Tech-High School. Von 1945 bis 48 studierte er am Black Mountain College in Asheville. Ein wichtiger Lehrer war John Cage.

Nach dem Abschluss seines Studiums ging Ray Johnson nach New York City, wo sein Name in der Kunstszene bald ein Begriff war. Er begann, hunderte kleiner Arbeiten anzufertigen, bei denen er von der dadaistischen Collage ausging. Er selbst bezeichnete diese Konstruktionen, für die er oft Zeitungsausschnitte verwendete, als „Moticos“. Auf der Suche nach einer einfachen Form der Kunstdistribution entdeckte er für sich den Fotokopierer und den Postversand seiner Arbeiten. Er gründete 1962 die New York Correspondance School of Art und gehörte zur Fluxus-Gruppe in New York. Seit 1967 organisierte er Meetings und Events und nahm an vielen Mail Art-Projekten und Gruppenausstellungen teil. 1970 lud ihn das Whitney Museum of American Art in New York zu einer Einzelausstellung ein. Ray Johnson verschickte die Aufforderung, etwas direkt an das Museum zu senden an seine Korrespondenten. 106 Künstler beteiligten sich an der ersten Museumsausstellung über die New York Correspondence School of Art, er selbst enthielt sich.

Am 13. Januar 1995 beendete er sein Leben durch einen Sprung ins Wasser. Seine Leiche wurde in einer kleinen Bucht bei Sag Harbor auf Long Island gefunden. Einem größeren Publikum sind Ray Johnsons Arbeiten bis heute weitgehend unbekannt, innerhalb der zeitgenössischen Kunstszene hat er jedoch den Rang eines legendären Außenseiters. Ihn vertritt die Feigen Galery in New York, siehe: http://www.rayjohnsonestate.com/
Seine  erste Einzelausstellung in Deutschland fand 2003 in Kassel statt. Ray Johnsons Werk wurde zuletzt in folgenden Ausstellungen gezeigt:

  • 2009 Ray Johnson: Please Add To & Return, Raven Row London, Museu d’Art Contemporani de Barcelona (MACBA), Centre Pompidou, Paris
  • 2010 A Book About Death, Kunstverein Amsterdam. From BMC to NYC: The Tutelary Years of Ray Johnson 1943–1967, Black Mountain College Museum and Arts Center, Asheville
  • 2011 Kurt Schwitters & Ray Johnson – Merz & Moticos, Max Ernst Museum, Brühl
  • 2011/12 Aurel Scheibler Gallery, Berlin
  • 2012 Ray Johnson: I like funny stories, Weserburg – Das Neue Museum, Bremen
  • 2019 JR, Adrian Piper und Ray Johnson – Museum Frieder Burda/Salon Berlin

Ausgewählte Arbeiten/selected works

Literatur (Auswahl)/literature (selection)

  • Johnson, Ray: Correspondences, (Flammarion) 1999, ISBN: 2080136631.
  • Trasov, Vincent & Morris, Michael: Ray Johnson – How Sad I am Today…, University of British Coloumbia, Vancouver 1999
  • Johnson, Ray: The Name of the Game, The National Museum of Contemporary Art, Norway, 2003
  • Umfrage zu Ray Johnson (en, de Seite 1 | Seite 2), Berlin 2005
  • Johnson, Ray: I like funny stories. Sammlung Maria und Walter Schnepel, Salon-Verlag und Weserburg Bremen 2012 (de, en), ISBN: 978-3897704152
  • Johnson, Ray: Not Nothing, Selected Writings, 1954-1994, Siglio, Los Angeles 2014, ISBN: 978-1-938221-04-0 http://sigliopress.com/book/not-nothing/
  • Johnson, Ray: The paper snake, reprint, Siglio, Los Angeles 2014, ISBN: 978-1-938221-03-3 http://sigliopress.com/book/the-paper-snake/

Dokumentarfilm über Ray Johnson/documentary on Johnson

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